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搭载射电望远镜的“遥远”号与地面的射电望远镜联合工作,用“空间VLBI”(甚长基线干涉测量技术)的方法取得若干成果。“遥远”号使用的“VSOP”(VLBI Space Observatory Programme)在国际协作下进行,并且还在国际上得到非常高的评价。

 


  2005年11月,一颗卫星的运行结束了。这就是以日本宇宙航空开发研究机构(JAXA)本部和国立天文台为中心研制的卫星“遥远”号。搭载了射电望远镜的“遥远”号用“空间VLBI”的方法,查明了活动星系核爆发的详细构造,并取得了若干成果。

  在活动星系核观测上的重要成果

  所谓VLBI,就是用若干台望远镜观测来自同一天体的电波,并将这些数据合成后进行分析的方法。在这种场合,望远镜之间的距离越远,就越能得到高清晰度图像的数据。在地球上,望远镜之间的距离当然不可能超过1.3万千米(地球的直径),但如果把射电望远镜运送到宇宙空间就可以超过这一限度,达到远距离。“遥远”号就是在世界上首次使“空间VLBI”成为可能。

  “遥远”号是在1997年发射的。原定的任务期限是3年,但后来的运行时间远远超过了。从1997年到2003年,共计观测了750次之多。

  特别重要的是,“遥远”号的观测对象是称为“活动星系核”的天体。有剧烈活动的星系的中心部分,就是“活动星系核”。人们知道,从“活动星系核”会发生爆发。

  以前认为爆发是笔直的。这次利用高分辨率VSOP的观测结果,明白了在爆发的根部,某些类星射电源(类星体)具有双重螺旋体的构造,而在别的星系中有中空的圆筒状的构造。在长达4年间对爆发的监视,还不断发现有弯曲起伏等新的爆发形式。

  在国际上获得荣誉奖

  在VSOP计划中,“遥远”号与地面望远镜的配合工作不可缺少。世界上有14个国家、88台射电望远镜参加了VSOP。此外,卫星的运行、跟踪以及确定轨道等也在国际合作下进行。

  2005年10月,国际宇宙航空协会(IAA)颁发给国际VSOP组月桂树奖。该奖项设立于2001年,授予在宇宙航空有关领域取得突出成果的组织。回顾以前接受该奖项的和平号太空站、

航天飞机、SOHO(太阳及太阳圈观测卫星)及哈勃太空望远镜,可以看出“遥远”号得到非常高的评价。


  使用VSOP的“遥远”号在射电天文学的历史上开创了新的方法。现在正研究比VSOP的灵敏度提高10倍及清晰度也提高10倍的VSOP-2计划。“遥远”号项目的负责人、JAXA本部的平林久教授说,以日本为中心,国际积极协作的形式实现了新概念的观测装置值得特书一笔。希望VSOP-2计划更进一步。


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